Growfoam

Gaaf! BeStart alumnus Foamplant pitchte afgelopen woensdag een veelbelovend product: Growfoam. Het product is compleet nieuw in de plantenteelt en lijkt alles in zich te hebben om de markt van de tuinbouw op zijn kop te gaan zetten. Wat is Growfoam, waarom is het zo bijzonder en welke weg heeft het afgelegd om tot productlancering te komen? We vroegen het Martin Tietema, CEO van Foamplant.

Wat is Growfoam?

‘Growfoam is een groeisubstraat voor de tuinbouw. In makkelijke woorden betekent dat materiaal waarop je planten kunt telen. Het bijzondere van Growfoam is dat het niet is gemaakt van organisch materiaal, zoals veen of kokos, maar van bio-afbreekbaar biopolymeerschuim. Het materiaal heeft alle goede eigenschappen in zich van traditionele groeisubstraten zoals veen en kokos, maar kan qua samenstelling veel beter gecontroleerd en gevarieerd worden dan natuurlijk materiaal. Dat geeft plantentelers de mogelijkheid om hun planten exact op die manier te telen als ze zelf willen.’

Wat is uniek aan Growfoam?

‘Growfoam is compleet anders dan de anders substraten, omdat het een biopolymeer schuim is waar planten op kunnen groeien. De tuinbouw gebruikt hiervoor tot nu toe organisch materiaal zoals veen en kokos. Growfoam combineert de natuurlijke eigenschappen van organisch materiaal met de schone en controleerbare eigenschappen van steenwol.’

Welke voordelen heeft Growfoam voor de tuinbouw?

  1. ‘Growfoam heeft een stabiele en reproduceerbare samenstelling. Je krijgt bij elke batch exact dezelfde samenstelling, wat de betrouwbaarheid van je teelt verhoogt.
  2. De eigenschappen van Growfoam zijn stuurbaar. Je kunt het materiaal door ons laten tweaken naar precies die ondergrond die jij nodig hebt voor jouw gewas. Denk aan wateropname, luchtcapaciteit en de termijn waarop het materiaal afgebroken moet zijn.
  3. Doordat Growfoam niet van organisch materiaal is gemaakt, is het makkelijker te exporteren naar landen die strikte importregels hanteren op het gebied van organisch materiaal.
  4. Het productproces van Growfoam is schoon en steriel. Er zitten geen pathogenen in, waardoor de kans op ziekte en schimmels veel lager is dan bij organisch materiaal. Bij kwetsbare plantensoorten die steriel moeten worden gekweekt, bijvoorbeeld varens, is dit een enorm voordeel.
  5. Growfoam is bio-afbreekbaar, waardoor je het ook kunt gebruiken voor teelten die in de consumentenpot of in de volle grond terecht komen.
  6. Growfoam kost hetzelfde als reguliere substraten.’
dav

Dat klinkt veelbelovend. Kun je Growfoam nu al in de winkel kopen?

‘Bijna. Het product is op dit moment gereed voor testing en we zijn op zoek naar externe partijen (bijvoorbeeld telers) die trials met ons willen gaan draaien. We krijgen tot nu toe zeer positieve reacties op het product van zowel telers als handelaren die het Growfoam willen gaan gebruiken voor teelt of distributie.’

Welke weg heeft Growfoam tot aan de dag van vandaag afgelegd?

‘Toen we in 2017 begonnen met het BeStart traject, heetten we nog KNN Bioplastic. We richtten ons in het algemeen op afbreekbare bioplastics en zagen overal kansen. Daardoor liepen we ook in zeven sloten tegelijk. Er zijn zoveel innovatieve biopolymeren op de markt waar je gave producten van kunt maken. Waar moet je beginnen?

Bij BeStart leerden we kijken naar wat onze mogelijke markten waren. Maar ook naar onze drijfveren om een bepaalde markt in te gaan. Bij schuimen zagen we dat we er technisch goed toe in staat waren om het te maken èn dat er een urgentie was in de markt. Er waren geen alternatieven voor en onze timing was goed: we konden launching cusomters vinden die met ons in zee wilden gaan om de mogelijkheden te verkennen. Dus onze eerste focus was: afbreekbare schuimmaterialen.

Tijdens het ontwikkelen van de schuimen kwamen we erachter dat er wat op kon groeien: met name de wortelvorming en wateropname deden het goed. Dus zijn we gaan zoeken naar markten die hierop zaten te wachten. Het antwoord was de tuinbouw, waar een specifieke behoefte lag op het gebied van degradeerbare groeisubstraten. Het bleek dat wij deze eigenschap in onze schuimproducten bij uitstek konden ontwikkelen, daar zijn we verder op gaan focussen.

Gedurende 2017 en 2018 hebben we KNN Bioplastic vervolgens getransformeerd tot Foamplant. We zijn verhuisd naar een professionele productielocatie en zijn ons gaan profileren als schuimproducent.

Eind 2018 hebben we van RVO een vroege fase financiering ontvangen. Dat is een lening die je krijgt op basis van een pitch en een marketingplan. Die financiering stelt ons nu in staat om volledig op de productontwikkeling van Growfoam in te zetten.

Begin 2019 hebben we ons patent ingediend en op dit moment zitten we in het laatste stadium voor commerciële lancering: het experimenteren en testen met potentiele klanten in de tuinbouw en distributie. Een hele spannende en leuke fase, waarin we eindelijk naar buiten kunnen gaan met waar we al die tijd met passie aan hebben gewerkt!’

Hoe heeft BeStart je geholpen in dit traject?

‘Het BeStart traject is voor mij ontzettend waardevol geweest. Er is niet een specifiek onderdeel wat er voor mij uitsteekt, omdat ik juist de combinatie van inhoudelijke colleges, peer-to-peer sessies en coaching heel nuttig vond. Door BeStart hebben we met Foamplant meerdere keren focus aangebracht: eerst met de schuimmaterialen, daarna met de tuinbouw. Ik kan me nog herinneren dat Hans zei ‘Ja natuurlijk wordt het niets als je dertig dingen tegelijk aan het doen bent.’ Dat kwam bij mij enorm binnen, maar werkte juist door omdat ik een paar weken daarna weer terug moest komen en daarover had nagedacht.

Ik heb vaak genoeg intern zitten vloeken omdat ik weer naar een sessie moest terwijl ik het zo druk had met andere dingen. Maar juist omdat ik huiswerk moest maken, een inhoudelijke gereedschapskist kreeg, pitches moest voorbereiden en terug moest komen, kreeg ik helderheid in wat ik verkeerd deed en wat ik beter kon doen. Na elke sessie ging ik met een beter gevoel en meer inzicht naar huis.’

Wat vond je tot nu toe de grootste uitdaging in het Growfoam traject?

‘De overstap maken van een technologie gedreven ontwikkeling ‘wat kan ik maken’ naar ‘wat is er urgent in de markt’. Mijn achtergrond is moleculaire biologie en ik ben ervoor opgeleid om achter de microscoop te zitten. Ik heb vanuit de universiteit vooral technische tools meegekregen en ik krijg nu de uitdaging om mijn gereedschapskist veel breder en completer te maken. Ik verdiep me nu in strategie, financiën, milestones, Rockefeller Habits en niet onbelangrijk: talent in huis halen en stimuleren. En doordat ik dit ontzettend leuk vind om te doen, weet ik dat ik goed op mijn plek zit.’

Heb je nog vragen voor Martin? Je kunt hem mailen op m.tietema@foamplant.nl.

Martin Tietema

CEO Foamplant

www.foamplant.nl

m.tietema@foamplant.nl